nieuws

Maars naar Mekka

bouwbreed

Met de levering van systeemwanden en deuren voor vijftig kantoorgebouwen in de heilige stad Mekka in Saoedi-Arabië heeft de Maars Group de grootste order uit haar geschiedenis binnengesleept. Komende maanden is het alle hens aan dek voor het 65-jarige familiebedrijf, vertelt ceo Menno de Vries.

In de immense productiehallen van Maars in Harderwijk loopt opvallend weinig personeel rond. Hier en daar wat mensen bij een machine, heftruckchauffeurs die vrachtjes rondbrengen en een medewerker die een pallet met stalen profielen controleert. ‘Mekka’ staat op een bordje op een verlaten kar in het gangpad.

“We hebben ons productieproces grotendeels geautomatiseerd”, verklaart Menno de Vries, een energieke man die met grote stappen door het bedrijf beent. “Daardoor kunnen we met betrekkelijk weinig mensen toch een grote productie draaien.”

En productie draaien zal nodig zijn; het Harderwijkse bedrijf moet voor oktober dit jaar ruim 100.000 vierkante meter aan systeemwanden en ruim 7000 deuren leveren voor vijftig kantoorgebouwen die worden gebouwd in het religieuze hart van de moslimwereld. De kantoren zijn bestemd voor de religieuze ambtenaren die Mekka bevolken ten tijde van de hadj, de jaarlijkse bedevaart die miljoenen moslims uit de hele wereld naar de stad trekt.

De komende maanden zal Maars zijn productie vrijwel moeten verdubbelen. Fysieke uitbreiding van de productiecapaciteit is echter niet nodig, verwacht De Vries. Uitbreiding van de ploegendienst van twee naar drie ploegen, het aannemen van extra tijdelijk personeel en een aanscherping van het logistieke productieproces moeten volstaan. Er blijft dan zelfs nog voldoende productiecapaciteit beschikbaar voor reguliere orders.

Met de order is een bedrag van in totaal 18 miljoen euro gemoeid. Dat is een mooie opsteker voor een bedrijf dat de laatste twee jaar ook flink last had van de malaise in (vooral) de binnenlandse kantoren- en utiliteitsbouw. Bovendien was in het bedrijf, al jaren wereldwijd marktleider op het gebied van systeemwanden, een zekere gemakzucht geslopen, zegt De Vries: “De vaste kosten waren te hoog en we waren te reactief in de markt.”

De Vries, die in vorige functies veel internationale ervaring opdeed, werd begin vorig jaar aangesteld om het bedrijf weer op koers te brengen. Hij kreeg van eigenaar Loet Maars, zoon van de oprichter, de vrije hand om het aloude familiebedrijf uit de gevarenzone te halen en klaar te maken voor de toekomst.

De nieuwe baas ging voortvarend aan de slag. De te hoge vaste kosten bracht hij via kostenbesparingen en een reorganisatie terug naar een gezond niveau. Daarbij verloren 27 van de in totaal 240 vaste productiemedewerkers en een tiental flexkrachten hun baan. “Heel verdrietig voor de betrokkenen”, zegt De Vries. “Maar noodzakelijk om het bedrijf te redden.”

Minstens zo belangrijk was dat De Vries de scherpte in het bedrijf terugbracht. De ontwikkelingen op de markt en de wensen van de klant kwamen weer centraal te staan. De Vries: “Je moet zorgen dat je boven op de markt zit; de spelers kennen, weten wat er speelt. Die scherpte is vooral een kwestie van houding, van cultuur. En dat verander je niet zo maar even, zeker niet in een familiebedrijf. Voor veel medewerkers die hier soms al jaren werken was het ook wel even schrikken: wat krijgen we nou?! Voorbeeldgedrag is dan heel belangrijk. Zeker bij grote projecten ga ik er daarom ook, samen met de verkopers, zelf op af.”

Langzaam ziet De Vries de mentaliteit binnen het bedrijf veranderen. Het besef begint door te dringen dat de markt is veranderd en dat dus niets meer vanzelfsprekend is. “We zijn er nog lang niet, maar ik zie wel dat de dynamiek terugkeert in de onderneming. We worden bijvoorbeeld flexibeler als het gaat om specificaties. Waar we vroeger zeiden: dat kan niet, zeggen we nu: dat doen we! Vanuit de gedachte dat in de huidige markt elke opdracht er een is, doen we veel meer moeite om te voldoen aan de specifieke wensen van onze klanten.”

Hotelsector

De eigen afdeling research and development , altijd al belangrijk bij Maars, speelt een sleutelrol. Op basis van de actuele marktontwikkelingen en de wensen van klanten brengt het bedrijf geregeld nieuwe, innovatieve toepassingen op de markt. Zoals wandpanelen met ingebouwd beeldscherm en audio, waarmee vooral wordt ingespeeld op de wensen van de hotelsector.

Ook de ventilatiestijl, waarop het bedrijf patent heeft aangevraagd, is zo’n innovatie. Dankzij deze vorm van ventilatie, die geheel onzichtbaar is verwerkt in de deurstijl, zijn geen lelijke, grote ventilatieroosters meer nodig. Andere innovaties betreffen het materiaalgebruik, zoals systeemwanden met opgespannen textiel, waarbij Maars samenwerkt met een dochteronderneming van Tata Steel, en de opkomst van steeds dunnere en grotere glazen systeemwanden. De Vries: “We hebben vanouds veel kennis en ervaring in huis, maar vergeten dat vaak te vertellen. Daarom zoeken we nu meer contact met opdrachtgevers en architectenbureaus.” Zo kreeg Maars onlangs het Nederlandse architectenbureau OMA en het gerenommeerde Britse bureau Zaha Hadid over de vloer.

Maars is als leverancier van systeemwanden betrokken bij spraakmakende Nederlandse bouwprojecten, zoals het nieuwe stadskantoor van Utrecht en het Groningse Martini Ziekenhuis. Maar nu de bouw van kantoren in Nederland vrijwel stil is gevallen, richt het altijd al internationaal georiënteerde bedrijf zich nog meer op het buitenland: go where the money is . Wereldwijd ligt een markt van naar schatting jaarlijks 2 miljard euro voor het grijpen. Maars bedient die markt met eigen vestigingen en dealers.

Met name in landen als de Verenigde Staten, Duitsland en Zwitserland ziet De Vries kansen. “Systeemwanden worden daar nog beperkt toegepast en de concurrentie is veelal lokaal.”

Ook het Midden-Oosten is een groeimarkt, weet De Vries. Tot voor kort was vooral Dubai een bouwparadijs. Nu daar de economie is vastgelopen, is Saoedi-Arabië sterk in opkomst. Anders dan tot voor kort investeren de Saoedi’s minder in het buitenland en meer in de economie in eigen land. De Vries: “De Saoedi’s bouwen in de hoofdstad Riyadh een enorm financieel district met achttien wolkenkrabbers, een soort Manhattan in de woestijn. Daar willen wij natuurlijk bij zijn.”

Een makkelijke markt is de Saoedische evenwel niet. Het heeft Maars minstens tien jaar en veel energie gekost om er voet aan de grond te krijgen. Maar nu het bedrijf het vertrouwen van zijn Saoedische partners heeft gewonnen en een aantal grote projecten heeft gerealiseerd, heeft De Vries hoge verwachtingen. “We moeten het natuurlijk nog wel waarmaken. Want plannen maken kan iedereen, maar plannen uitvoeren is iets heel anders.”

Of De Vries ooit zelf de kantoren in Mekka kan bezoeken die zijn bedrijf van systeemwanden en -deuren voorziet, is trouwens de vraag. De stad is verboden voor niet-moslims. Waarschijnlijk zal een bezoek aan het complex dan ook alleen mogelijk zijn voor enkele islamitische medewerkers die Maars op het project heeft gezet. De Vries: “We hebben gelukkig heel goede mensen in dienst met een islamitische achtergrond. Zij vinden het bovendien een grote eer om aan dit project mee te kunnen werken.” n

Reageer op dit artikel
Lees voordat u gaat reageren de spelregels