nieuws

Met sterrensplitter op zoek naar buitenaards leven

bouwbreed Premium

delft ­ TNO TPD gaat voor de European Southern Obervatory (ESO) een ‘sterrensplitter’ ontwikkelen. Dit optische instrument moet in staat zijn zeer zwakke astronomische objecten nauwkeurig waar te nemen. De telescoop is bedoeld voor de Very Large Telecope Interferometer (VLTI) in Chili.

Met de bestaande VLTI is het alleen mogelijk relatief heldere bronnen waar te nemen. Ondanks het feit dat deze VLTI het licht van verschillende telescopen combineert voor een zeer hoge resolutie, leveren de zwakkere bronnen te weinig licht om relevante informatie op te leveren. De atmosfeer van de aarde vormt het grootste obstakel.

De sterrensplitter van TNO TPD pikt, eenmaal geplaatst, een helder en een zwak object op uit het gezichtsveld. Op basis van de heldere bron bepalen astronomen de verstoring door de aardse atmosfeer. Door de correctie toe te passen op het zwakkere object wordt de zwakke bron beter zichtbaar.

De grote uitdaging bij de bouw van de sterrensplitter is het uitrichten van de mechanieken van de spiegels. Volgens TNO TPD is de benodigde nauwkeurigheid vergelijkbaar met het schieten van een kogel op een afstand van 1000 meter door een gaatje dat precies de kogel kan doorlaten.

Het gepatenteerde ontwerp heeft als voordeel dat binnen het gezichtsveld van de telescoop sterren gemakkelijk op verschillende posities zijn te kiezen. Hiermee vergroot het de mogelijkheid voor astronomen verschillende waarnemingen te doen. Zo zullen astronomen voor het eerst in staat zijn massa en banen van jupiter­achtige planeten rondom andere sterren te detecteren. Dit soort planeten werken, zoals Jupiter in ons zonnestelsel, vanwege hun formaat als een soort stofzuigers die asteroïden afvangen van planeten in de buurt.

Het bestaan van planeten als Jupiter maakt de kans op leven op andere planeten waarschijnlijker.

Reageer op dit artikel