nieuws

‘Groei absoluut nodig voor marktleiderschap’

bouwbreed

Wegens verbouwing van het kantoor in Papendrecht zit de top van Boskalis in houten barakken. Keurig in grijs-blauw geschilderd. De voorbode van de overname van Ballast Nedam Baggeren door Boskalis? “Wrong”, is kort maar krachtig het commentaar van Rob van Gelder. Drie weken voor de presentatie van de jaarcijfers praat hij over Boskalis, de baggermarkt en de beurs.

“Het was een hectisch jaar op de beurs met de dot com bedrijven. Casinokapitalisme noem ik dat. Beleggers kijken naar fundamentele waarden en vooruitzichten. Wat moet je dan voor aandelen kopen?” Op zijn bureau ligt het blad Beursplein 5. Op de cover de aanbeveling om Boskalis en KBB te nemen. “Zij zeggen het, ik niet.”

“Als bedrijf moet je werken aan je waarde en de vooruitzichten”, vervolgt Van Gelder. “Daarvoor is transparantie nodig, die je ook steeds nadrukkelijker naar voren ziet komen. Wij zijn de enige baggerfirma ter wereld die aan de beurs genoteerd is. Dat maakt het wel eens lastig. Beleggers hebben geen referentie. Maar wij zijn erin geslaagd perspectief neer te zetten. Dat moet je dan met prestaties waarmaken.”

Kennelijk lukt dit prima. Eind 1998 en ook begin 1999 schommelde het aandeel Boskalis even boven de 10 euro. Nu tikt het nadrukkelijk tegen de 30 euro, terwijl er analisten zijn die als koersdoel de 40 euro noemen. Daar zal de voortdurende groei in de ‘double digits’ niet vreemd aan zijn. Van Gelder wil die groei ook vasthouden en dan ook nog op een bestendige manier. Niet voor niets wordt het aantal thuislanden uitgebreid tot inmiddels tien, waardoor het bedrijf minder kwetsbaar wordt voor conjuncturele schommelingen.

Vak apart

“Opereren in de baggersector is een vak apart”, legt Van Gelder uit. “Het is aannemerij maar geen traditionele bouw. Het is een rederij, zelfs met het grootste aantal schepen onder Nederlandse vlag. Het is techniek in allerlei vormen, van grondverzet, cuttertechniek en pompen tot de meest geavanceerde elektronica zoals dynamic positioning en dynamic tracking. Het is logistiek. Het is contractmanagement van complexe businessprojecten. We hebben te maken met betalingszekerheden en buitenlandse politiek. En we zijn een beursgenoteerde onderneming. Dat betekent dat we ons bezig moeten houden met een business-strategie als marktleider die dat morgen ook nog wil zijn. Daar komt hartstikke veel bij kijken.”

Niet dat Van Gelder daarmee zit, daarvoor is de baggerwereld veel te leuk. Maar een voortgaande groei is noodzakelijk om alle ambities waar te kunnen maken. “Wij zijn een kapitaalintensieve bedrijfstak. Daar heb je omvang en goede mensen voor nodig. Als je marktleider wil blijven, en dat willen we, dan moet je blijven investeren. Dat doe je alleen maar als je groeit. Zit die groei er niet meer in, dan kun je de nodige investeringen ook niet doen.”

Planmatig

De baggertopman gaat er prat op dat zijn bedrijf goed is in ondernemerschap, techniek en improvisatievermogen. “Daarbij kan enige vorm van opportunisme ons niet ontzegd worden.” Toch lijkt het improvisatievermogen niet helemaal zijn wens te zijn, getuige de opmerking dat planmatig werken en organisatievermogen nog meer op de voorgrond moeten treden.

De benodigde groei ziet Van Gelder wel zitten momenteel in de baggermarkt, “die bruist van het leven”. Hij heeft nooit onder stoelen of banken gestoken in te zijn voor een grote overname om de gewenste schaalgrootte te bereiken. “Wat ik gezegd heb, is dat we met de huidige omvang van het bedrijf aan de onderkant van de gewenste schaalgrootte zitten. Zoals we nu zijn, zijn we allemachtig prachtig. Maar naar de toekomst toe zullen we groter moeten worden om de concurrentieslag volledig aan te kunnen.”

Hij wil zich er op dit moment absoluut niet over uitlaten of hij nog steeds op zoek is naar een grote overname. In zijn visie kan de groei op verschillende manieren worden bereikt. “Kijk maar hoe we dat de afgelopen tijd hebben gedaan. We hebben net weer nieuwe schepen gekocht, gedeeltelijk als vernieuwing van de vloot en gedeeltelijk als uitbreiding. Zo wordt de WD Fairway (een 23.000 kuub grote sleephopperzuiger) verlengd met 54 meter, waardoor hij een inhoud van 33.000 kuub krijgt. Daar is de markt nu naar. Mocht het over vijf jaar anders zijn, hetgeen ik niet verwacht, dan kunnen we die 54 meter er weer tussenuit halen. Het geeft aan hoe flexibel we zijn. We hebben onze thuismarkten uitgebreid gedeeltelijk door acquisities, gedeeltelijk door samenwerking. Niet alles hoeft 100 procent van onszelf te zijn. Verder wordt er nieuwe business ontwikkeld. In Nederland zijn we vanuit het baggeren in de zandhandel gekomen en van daaruit in de gww-sector. Onze Finse dochter houdt zich naast baggeren bezig met heien van palen in het water en damwanden. Dat geeft ook uitbreiding. Dat neemt niet weg dat we onze kans zullen grijpen als die zich voordoet. Zeker nu de markt goed is.”

En in kansen grijpen blijkt Boskalis een meester te zijn. “Dat we onze thuismarkt hebben weten uit te breiden met Brazilië, heeft alles te maken met een zekere privatisering van de havens in dat land. Daardoor komt er ruimte voor privé-kapitaal. Dat gaf de kans om ons daar meer permanent te vestigen. Ook in andere delen van de wereld zie je privatiseringstendenzen. Gek genoeg zie je in bijvoorbeeld Frankrijk een tegengestelde beweging. Daar is besloten dat het basisonderhoud van havens in staatshanden blijft.”

Waar andere branches klagen over de krappe arbeidsmarkt, houdt Boskalis zich redelijk stil. “Natuurlijk hebben wij er ook mee te maken. Vooral maritieme officieren worden schaarser, terwijl het aantal dat opgeleid wordt afneemt. In Nederland is er dus inderdaad sprake van een moeizame markt. Maar wij zijn een internationaal bedrijf, met het voordeel van de vele thuismarkten. Ons werknemersbestand wordt ook internationaler. We hebben zelfs een schip met Russische officieren. Dat is een schip dat we daar hebben gekocht.”

Vol vertrouwen

Van Gelder blikt vol vertrouwen de toekomst in. “De markt is momenteel booming. Er is een enorme behoefte aan nieuw land, in Zuid-Oost Azië, in het Midden-Oosten en in Europa. Elders zie je dat ook komen. Wat dat betreft voorzie ik ook in de toekomst volop werk. Zelfs als de economie iets vertraagt, blijft er behoefte aan uitbreiding, zeker in die landen die hun infrastructuur op peil willen brengen om economisch mee te kunnen groeien.”

Achter zijn rug hangt een oud schilderij van een baggermolen. Sinds die in de vaart is genomen, is er het nodige veranderd in de sector. Wat gebleven is, is het wereldmarktleiderschap van de baggeraars uit de lage landen. En dat wil Van Gelder zo houden.

‘Wij hebben het voordeel van vele thuismarkten’

Reageer op dit artikel
Lees voordat u gaat reageren de spelregels