nieuws

De Weger zoekt ‘stevige kerels’

bouwbreed Premium

Veel werk in het Verre Oosten ondanks crisis rotterdam – Het gaat goed met Ingenieursbureau De Weger: in Afrika is niet veel werk, maar ondanks de crisis wel in het Verre Oosten. Probleem is alleen: waar vind je nog Nederlanders die er voor enkele jaren heen willen?

Het Rotterdamse architecten- en ingenieursbureau De Weger werkt al in het buitenland sinds kort na de start van het bureau, nu vijftig jaar geleden. Het groeide achter Nederlandse opdrachtgevers aan in Indonesie. Een economische missie door Afrika leidde tot werk in Ghana en in de jaren zeventig kreeg De Weger verder voet aan de grond in Azie. Werk voor overheden maar meer nog voor zo’n beetje alle gerenommeerde multinationals zorgt voor dertig procent van De Wegers omzet. Is de stroom opdrachten in het ondertussen verarmde Afrika beperkt, ondanks de economische crisis draait het werk in Thailand, Vietnam en de Philippijnen door. Alleen uit Indonesie moest De Weger zich grotendeels terugtrekken.

Avontuur

“Maar het probleem is”, zegt algemeen directeur P.G. de Wit, “dat er onvoldoende Nederlanders zijn die naar het buitenland willen. Vroeger trok het buitenland vanwege het avontuur, maar nu gaat iedereen er al vaak genoeg op vakantie. Bovendien zijn de echtgenotes een probleem – die zorgden vroeger voor het huishouden, nu willen ze ook werken en de kans daarop is in het buitenland buitengewoon klein.”

De Wit denkt dat werken in het buitenland toch nog steeds aantrekkelijk is: “Je krijgt veel verantwoordelijkheid. Daar word je een stevige kerel van. In je verdere carriere kun je daar veel aan hebben.”

Het liefst maakt De Weger gebruik van mensen uit de eigen kweekvijver, die de cultuur van het bedrijf goed kennen en betrouwbaar zijn gebleken. Want er loeren veel gevaren. “Je bent vrijgezel en alle meisjes lachen je toe”, schetst De Wit het begin van een loopbaan die langs drank kan afglijden naar wangedrag. “We hebben het allemaal meegemaakt. Vooral als er pieken zijn in het werk en er mensen heengaan die je nog niet goed kent, zijn de risico’s groot.”

Is corruptie ook zo’n gevaar, maar dan voor de firma als geheel? Daaraan wil De Wit niet veel woorden vuil maken.

Veilig

“Als je er rekening mee moet houden waar ze corrupt zijn en waar niet, wordt de wereld erg klein. Belangrijker voor ons is of onze mensen er veilig zijn. Wij werken in het voetspoor van buitenlandse investeerders en die zijn honderd procent zuiver. Als je werkt voor de plaatselijke overheid, ja, dan moet je ze entertainen. Maar dat doen onze plaatselijke partners. We hebben eigen vestigingen in Indonesie, Thailand, Vietnam, Burkina Faso en Ghana. Hun technische inbreng is beperkt, maar ze zijn erg belangrijk voor de lokale contacten.”

Haskoning

Sinds de overname door Haskoning, nog geen jaar geleden, is de vijver waaruit de talenten kunnen worden gevist groter geworden. Voordeel is ook dat de dure marketing in het buitenland eendrachtig kan worden aangepakt. De gezamenlijke schaal is een noodzaak om grote projecten aan te kunnen. Door de beperkte overlappingen kan een breder pakket worden aangeboden, overigens onder de oude firmanamen, ook die van de andere onderdelen van De Weger Adviesgroep: Iwaco, Zandvoort Ordening en Advies, Svasek.

De Wit is tevreden over de samenwerking: “In Nederland behoorden Haskoning en De Weger tot de middelgrote bureaus maar nu zitten we in de top. Prioriteit heeft het op orde brengen van het geheel, elkaar leren kennen. Bemoedigend is dat we al veertig projecten samen doen.”

Hoewel Haskoning deel uitmaakte van de economische missie, eind vorig jaar, naar Zuid-Amerika, ziet De Wit dat continent niet als speerpunt. De Wit: “Naast het Verre Oosten en West-Europa wordt de komende vijf jaar Oost-Europa het belangrijkst. Het gaat om hoogwaardig werk aan milieuprojecten en infrastructuur, want het gewone werk kunnen ze daar zelf.”

Inhoudelijk ziet De Wit drie speerpunten: ondergronds bouwen, het boren van tunnels en milieutechniek. De kennis van milieuprojecten heeft De Weger inmiddels met succes geexporteerd naar Belgie en Frankrijk.

Smalle marges

Punt van zorg is zowel in Nederland als in het buitenland de prijsontwikkeling. “Het wordt steeds meer manoeuvreren op een smal randje”, meent De Wit. Het rendement in deze sector is laag. Als je vijf procent winst maakt op je omzet ben je spekkoper; wij halen drie tot vier procent. Door Europese aanbestedingen staat het prijsniveau onder druk, want er is altijd wel een firma die duikt. Toch moet je flinke salarissen kunnen betalen voor de goede mensen – het gevaar is dat research en development onder de smalle marges lijden.”

Om de concurrentie de baas te kunnen, mikt De Weger volgens algemeen directeur De Wit op hoge kwaliteit, niet op een lage prijs. “In het buitenland zijn lokale bureaus die het goedkoper doen. Maar wij mikken op continuiteit door het leveren van kwaliteit. Internationaal gezien zijn wij het enige degelijke bureau met zoveel kennis van het ontwerpen van moderne productiefaciliteiten.”

OMA

Sinds 1995 participeert architecten- en ingenieursbureau De Weger voor vijftig procent in OMA, het architectenbureau van Rem Koolhaas. Een samenwerking die geboren is uit de financiele nood waarin OMA toen verkeerde. Het bureau is nu redelijk gezond, zegt algemeen directeur De Wit van De Weger. “De basis is goed en dat geeft voor langere termijn zekerheid en rust, want bij dit soort bureaus zijn de risico’s groot en de kosten hoog. Wij assisteren in het management en helpen in piekperiodes bij het uitwerken van projecten. Het belangrijkste dat wij bijdragen is onze kennis van werken in het buitenland, contractvorming en zorgen voor een degelijk proces. Voor het overige laten wij OMA zoveel mogelijk vrij. Koolhaas is een uniek persoon, geniaal, een wereldburger – zo iemand moet je zelfstandig laten en niet teveel inbedden in een organisatie.”

De combinatie van De Wegers degelijkheid en OMA’s faam leverde hen de opdracht voor de Nederlandse ambassade in Berlijn op. Ook elders in de wereld – Italie, Korea – werken de twee bureaus steeds meer samen.

Architect en directielid Andre Rongen van De Weger ziet nog andere voordelen van de samenwerking: “Voor de ‘rechtlijnige’ constructeurs van De Weger is OMA belangrijk om kennis te maken met een andere insteek. En de presentatie van de architectuur, binnen De Weger een kernactiviteit, is onder invloed van OMA veranderd. In de utiliteitsbouw, waar wij voornamelijk in werken, wordt architectuur steeds belangrijker als visitekaartje. Ook het vormgeven aan infrastructuur wordt steeds belangrijker. Dat moet nog groeien en daarvoor doen we samen met OMA studies.”

‘Je bent vrijgezel en de meisjes lachen je toe, dat is een risico’

Reageer op dit artikel